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Warum gibt es so viele Omicron-Untervarianten – und was können sie uns über die Zukunft der Pandemie sagen?

Fakten überprüft am 22. Juni 2022 von Ebyan Abdigir, einem Multimedia-Journalisten, Produzenten und Faktenprüfer mit fast einem Jahrzehnt Erfahrung.

Zwei neue Omicron-Subvarianten – BA.4 und BA.5, die erstmals zwischen Januar und Februar in Südafrika identifiziert wurden – gewinnen in den Vereinigten Staaten an Fahrt, so die neuesten Schätzungen der Centers for Disease Control and Prevention (CDC). Zusammen machen sie 34,9 % aller neuen COVID-19-Fälle in den USA aus, wobei BA.5 allein 23,5 % ausmacht.

Es war ein schneller Aufstieg für die Untervarianten. Anfang Mai machten BA.4 und BA.5 nur etwa 1 % aller COVID-19-Fälle aus – und genau wie die Omicron-Untervarianten der Vergangenheit werden die neuen Untervarianten die zuvor dominierenden Untervarianten verdrängen.

Das alles wirft die Frage auf: Warum gibt es so viele Versionen von Omicron? Seit der Identifizierung der ursprünglichen Omicron-Variante – B.1.1.529 – im November 2021 sind zahlreiche Omicron-Untervarianten aufgetaucht: BA.1, BA.1.1, BA.2, BA.2.12.1, BA.3, BA.4, und BA.5 gehören zu den wichtigsten Untervarianten.

Was viele jedoch nicht wissen, ist, dass die Delta-Variante auch Untervarianten hatte – wir waren uns ihrer nur nicht so bewusst. „Der Unterschied besteht darin, dass die Delta-Subvarianten versiegten“, sagte Shishi Luo, PhD, stellvertretender Direktor für Bioinformatik und Infektionskrankheiten bei Helix, einem Genomikunternehmen, das aufkommende SARS-CoV-2-Varianten überwacht, gegenüber Health. „Sie haben die vorherige Delta-Untervariante nie wirklich dominiert.“

Bei Omicron ist das anders: Wenn neue Untervarianten auftauchen, schaffen sie es, die vorherigen zu verdrängen und werden schließlich zur dominierenden Form des Virus in der Bevölkerung.

Zeitachse der Omicron-Infektion: Wann die Symptome beginnen und wie lange sie anhalten

Virusentwicklung und Namensstruktur, erklärt

Viren mutieren immer und erzeugen neue Varianten, aber die meisten von ihnen bleiben unbemerkt. Sie tun dies, um sich an ihre Umgebung anzupassen und sich effizienter auszubreiten.

Wenn Wissenschaftler feststellen, dass eine dieser Varianten, die genügend Mutationen angesammelt hat, die Fähigkeit des Virus zur Übertragung oder zum Verursachen schwerer Krankheiten verändert, geben sie ihm einen neuen Namen. Wenn eine neue Linie auftaucht, die kein Nachkomme eines Hauptzweiges im Baum zu sein scheint, klassifiziert die wissenschaftliche Gemeinschaft sie als neue Variante und benennt sie nach einem griechischen Buchstaben.

Wenn die neue Linie eng mit einer bestehenden Variante verwandt zu sein scheint, wird sie als Untervariante betrachtet. „Deshalb verwenden wir weiterhin die BA-Nomenklatur für die Omicron-Untervarianten“, sagte Luo. „Weil wir im Baum sehen können, dass sie der BA.1-Variante ähnlicher sind als jede andere bestehende Linie.“

Wissenschaftler glauben, dass SARS-CoV-2 seine Evolutionsrate für kurze Zeiträume beschleunigen könnte, um Mutationen zu akkumulieren und neue Untervarianten hervorzubringen. Forscher der University of Melbourne, die dieses Beschleunigungsmuster untersucht haben, vergleichen dieses Verhalten mit dem von Marathonläufern, die gelegentlich von kurzen Sprints profitieren.

Aber speziell in Bezug auf Omicron ist noch nicht klar, ob das Auftauchen so vieler Untervarianten bedeutet, dass es schneller mutiert. „Die Anzahl der Mutationen, die das ursprüngliche Omicron hatte, war höher als erwartet, wenn man bedenkt, wie lange es SARS-CoV-2 schon gab“, sagte Luo. „Seither glaube ich jedoch nicht, dass es große Sprünge in den Omicron-Unterlinien in Bezug auf die Anzahl der Mutationen gegeben hat.“

Was bewirkt, dass sich Omicron im Vergleich zu anderen COVID-19-Varianten schneller verbreitet?

Omicron-Untervarianten haben eine ausgeprägte Fähigkeit, der Immunität zu entkommen

Die Fähigkeit von Omicron-Untervarianten, frühere Untervarianten zu übertreffen, hängt weitgehend von ihrer Fähigkeit ab, der Immunität sowohl durch frühere Infektionen als auch durch Immunisierung zu entgehen.

Eine vorläufige Studie von Anfang Mai untersuchte die Fähigkeiten der BA.4- und BA.5-Untervarianten, der Immunität von früheren BA.1-Infektionen zu entkommen – sowohl mit als auch ohne Impfung – und stellte fest, dass aufgrund der Fähigkeit der beiden Untervarianten, die Immunität zu umgehen, die Das Auftreten von BA.4 und BA.5 könnte zu einer neuen Infektionswelle führen.

Eine kürzlich von Helix durchgeführte Analyse untersuchte auch die Fähigkeit einer Omicron-Untervariante, sich einer früheren Immunität zu entziehen, selbst bei einer Infektion durch eine andere Omicron-Untervariante. Die Forscher identifizierten 788 Teilnehmer, die während der Omicron BA.2-Welle (April und Mai 2022) COVID-19-Reinfektionen hatten; 146 dieser Teilnehmer hatten sich auch während der BA.1-Welle (Januar und Februar 2022) mit dem Virus infiziert. Diese Daten deuten darauf hin, dass eine frühere Omicron-Infektion Sie nicht vollständig vor anderen Omicron-Subvarianten schützt.

Obwohl selbst Impfstoffe keinen vollständigen Schutz vor einer Infektion oder Reinfektion durch das SARS-CoV-2-Virus versprechen, gibt es eine gute Nachricht: Impfstoffe schützen Menschen nach wie vor wirksam vor schweren Erkrankungen. Laut einer im März 2022 im BMJ veröffentlichten Studie waren drei Dosen eines mRNA-Impfstoffs zu 86 % wirksam bei der Verhinderung von Krankenhauseinweisungen im Zusammenhang mit Omicron.

„Die Wirksamkeit des Impfstoffs gegen den Tod ist immer noch ziemlich stark, was bedeutet, dass Sie mehr Infektionen sehen, aber weniger Menschen ins Krankenhaus eingeliefert werden und weniger Menschen sterben“, Carlos del Rio, MD, ein angesehener Professor für Medizin in der Abteilung für Infektionskrankheiten Krankheiten an der Emory University School of Medicine, sagte Health.

Bisher verursachen die Omicron-Subvarianten im Allgemeinen weniger schwere Erkrankungen als frühere Varianten. Und wenn man die verschiedenen Untervarianten miteinander vergleicht, waren ihre Symptome laut Dr. del Rio ziemlich homogen.

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Können uns die vielen Untervarianten von Omicron etwas über die Zukunft von COVID-19 sagen?

Ist die Tatsache, dass sich SARS-CoV-2 zu neuen Untervarianten von Omicron entwickelt hat, anstatt völlig neue Varianten zu generieren, eine gute oder eine schlechte Nachricht? Das ist laut Experten noch nicht klar.

„Das Schwierige daran ist, dass sich die Verwendung dessen, was in der Vergangenheit passiert ist, nicht als sehr nützlich erwiesen hat, um die Zukunft vorherzusagen“, sagte Luo. Eine Möglichkeit wäre, dass sich das Virus weiter verändert, aber keine schwereren Erkrankungen verursacht, wie dies bei Omicron und seinen verschiedenen Untervarianten der Fall war. „Aber wir haben keine Beweise dafür, dass dies der Fall wäre, außer der Tatsache, dass es in den letzten Monaten nicht passiert ist“, bemerkte sie.

Es ist auch schwierig, Daten aus anderen Ländern zu extrapolieren, um vorherzusagen, was in den USA passieren wird. In Südafrika führten beispielsweise die Untervarianten BA.4 und BA.5 zu einem neuen Anstieg von COVID-19, aber die Welle war es bescheidener als früher. Aber in Portugal, das auch eine BA.4- und BA.5-Welle hatte, gab es einen Anstieg von COVID-19-Fällen und Todesfällen. „Sobald Sie diese Beweise sehen, müssen Sie davon ausgehen, dass beide Szenarien in den USA eintreten könnten und dass jede Region anders ist“, sagte Luo.

Laut Dr. del Rio bedeutet das schnelle Auftauchen von Omicron-Untervarianten, dass COVID-19 wahrscheinlich hier bleiben wird – zumindest für eine Weile. „Wir werden weiterhin Infektionen haben, und es wird sehr häufig vorkommen, dass Menschen erneut infiziert werden“, sagte er. „Aber wenn Sie geimpft und aufgefrischt sind, werden Sie hoffentlich nicht sehr krank.“


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